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What are (in)separable verbs?

What are separable and inseparable verbs?

Many verbs can have an 'extra syllable' placed before the word:
the prefix or, in German, die Vorsilbe.

Example :

kommen - ankommen, hinkommen, bekommen,  ...

schreiben - abschreiben, beschreiben, umschreiben, ...

This prefix gives a different meaning to the verb . 

For separable verbs , you cut off the prefix when the verb is conjugated. Then it goes to the end of the sentence.

Example :

ankommen - to arrive

The prefix is separated: 

das trennbare Verb "ankommen"

With inseparable verbs , the prefix stays on the verb - you can't separate them.

Example: Beispiel: bekommen 

Peter bekommt ein Geschenk  -Peter gets a present

How do I know which verbs are separable? 

Whether a verb is separable can be seen from the prefix.

Most verbs with a prefix are separable!

That's why it's easier if we first look at the prefixes, which are always inseparable:

Inseparable prefixes

Verbs with the following prefixes are inseparable:

be-, emp-, ent-, er-, ge-, miss-, ver-, zer-

examples

bezahlen - ich bezahle

empfinde - du empfindest

entgehen - er entgeht

erzählen - sie erzählt

gefallen - es gefällt

missverstehen - wir missverstehen

vergessen - ihr vergesst

zerfallen - sie zerfallen

Verbs with the following prefixes can be separated:

ab- an-, auf-, aus-, bei-, ein-, her-, hin-, los-, mit-, nach-, um-, vor-, vorbei-, weg-, weiter-, zu-, zurück-, zusammen- 

These prefixes have their own meaning even without verbs.

In the conjugated form, they are separated from the verb, usually at the end of the sentence.

Examples :

abfahren - ich fahre ab

ankommen - du kommst an

aufstehen - er/sie/es steht auf

aussteigen - wir steigen aus

beistehen - ihr steht bei

herkommen - sie/Sie kommen her

vorbeigehen - ich gehe vorbei

weggehen - du gehst weg

weiterfahren - er/sie/es fährt weiter

zumachen - wir machen zu

zurückkommen - ihr kommt zurück

zusammentreffen - sie/Sie treffen zusammen

hingehen - ich gehe hin

loslassen - du lässt los

mitnehmen - er/sie/es nimmt mit

nachkommen  - wir kommen nach

umsehen - ihr seht (euch) um

vorzeigen - sie/Sie zeigen vor

Separable pefixes
Hearing the difference

You can also hear whether a verb is separable or not:

with separable verbs the prefix is stressed, with inseparable verbs  it is not stressed.

 

Examples

separable verb

You put the stress like this: ankommen = ankommen 

inseparable verb

besuchen = besuchen

That means for you:

  • Make sure to stress the right syllable! 

  • If you memorize the pronunciation, you can also use the verb correctly.

Important:

Don't forget the prefix. Otherwise the sentence has a different meaning. 

ein Mädchen fängt einen Ball

fangen -

Lissi fängt (den Ball).

Jemand fängt an zu schreiben.

anfangen -

Mia fängt (mit dem Schreiben) an.

And: the prefix must be at the end of the sentence. Otherwise it does not belong to the verb.

Eine Frau steht aus dem Bett auf.

aufstehen -

Kathi steht auf.

Jemand steht auf einer Wiese.

stehen + auf (Präposition)-

Kathi steht auf der Wiese.

Important

Tip:

Just memorize the inseparable prefixes

You know: all other prefixes are separable!

be-emp-ent-er

ge-miss-ver-zer

Tip

When are separable verbs separated?

  • In simple present and past tense (Präteritum) sentences, the separable prefix goes to the end of the sentence.

examples: 

anfangen - Ich fange an/ ich fing an.

anmalen - Ich male den Schrank an/ ich malte den Schrank an.

einkaufen - Anna kauft ein/ Anna kaufte ein.

einpacken - Leon packt das Geschenk ein/ Leon packte das Geschenk ein

  • For yes/no questions, the separable prefix goes to the end:

examples:

Informal (Du)

herkommen - Kommst du her?

aufmachen - Machst du das Fenster auf?

Formal (Sie)

herkommen - Kommen Sie her?

aufmachen - Machen Sie das Fenster auf?

  • Also, in the imperative, with a command, the separable prefix goes to the end:

examples:

Informal (Du)

herkommen - Komm (bitte) her!

aufmachen - Mach (bitte) das Fenster auf!

Formal (Sie)

herkommen - Kommen Sie (bitte) her!

aufmachen - Machen Sie (bitte) das Fenster auf!

When to separate separable verbs

When are separable verbs not separated?

  • There is a second conjugated verb

If there is a second conjugated verb in a sentence, then the prefix is not split!
In this case, the entire separable verb is at the end of the sentence: 

examples:

anfangen - Ich soll anfangen.

anmalen - Ich muss heute den Schrank anmalen.

einkaufen - Anna hat eingekauft.

einpacken - Leon möchte das Geschenk einpacken

  • In the subordinate clause

In the subordinate clause, the separable verb is not separated.
The entire verb is at the end of the sentence. 

example: 

anfangen - Ich ist wichtig, dass ich anfange.

anmalen - Er hat mir nicht gesagt, ob er den  Schrank anmalt.

einkaufen - Anna ist nicht da, weil sie einkauft.

einpacken - Ich weiß nicht, womit Leon das Geschenk einpackt

  • Verb with infinitive - with and without 'zu'

The verb is in the infinitive or in the infinitive with zu.
The entire verb is at the end of the sentence. 

example: 

anfangen - Ich habe versprochen, gleich anzufangen.

anmalen - Er möchte den  Schrank anmalen.

einkaufen - Anna hat vergessen einzukaufen.

einpacken - Leon kann das Geschenk einpacken

When to leave them unseparated

Separable and inseparable verbs in the perfect tense:

This is how you form the participle II of separable and inseparable verbs:

regular verbs: ending -t

"normal" verbs

separable Verben

inseparable Verben

kaufen

einkaufen

verkaufen

ge___t

__ge__t

___t

 

gekauft

eingekauft

verkauft

irregular verbs: ending -en

"normal" verbs

separable verbs

inseparable verbs

stehen

aufstehen

verstehen

ge_!_en

__ge_!_en

___!__en

gestanden

aufgestanden

verstanden

What is the position of the separable/inseparable verb in the perfect tense?

The rule also applies here:

If there is a second conjugated verb in a sentence, then the prefix is not split!
That means: in the perfect tense, the entire separable or inseparable verb is at the end of the sentence: 

examples: 

anfangen - Ich gleich am Morgen angefangen.

anmalen - Er hat gestern den  Schrank angemalt.

einkaufen - Anna hat Gemüse eingekauft.

einpacken - Leon hat das Geschenk eingepackt.

abfahren - der Zug ist pünktlich abgefahren

(in)separable verbs in the perfect tense
Position of (in)separable verbs in the perfect tense

Do you want to improve your pronunciation?

free - with audios to practice!

Special cases:
Verbs that can be separable and inseparable

Einige Vorsilben können trennbar oder untrennbar sein:

durch-, über-, um-, unter-, wider-, wieder-

Here the stress on the prefix helps you to understand:

  • Prefix stressed = separable

  • Prefix unstressed = inseparable

Separable or inseparable?

The prefix um-

  • The prefix um- is separable when referring to a change (place, state, direction).
    Example:
    Der Mann fährt die Mülltonne um. - The man knocks over the garbage can.

  • The prefix -um is inseparable when referring to a circular motion.
    Example:
    Bitte umfahren sie die Unfallstelle. - Please drive around the scene of the accident.

The prefixes unter-, über-, wieder-, durch-

  • These prefixes are often separable separable in the concrete meaning.
    Examples:
    Die Titanic ging im Jahre 1912 unter. - The Titanic sank in 1912.
    Die Milch kocht über. - The milk boils over.
    Ich habe meine Jacke vergessen - morgen hole ich sie wieder. - I forgot my jacket - I'll get it back tomorrow.
    Anna schaut die Post durch. - Anna looks through the mail.

  • In the metaphorical sense, this prefix is often inseparable.
    Examples:
    Wir unterhalten uns. - We're talking.
    Das Auto überholt den Radfahrer. - The car overtakes the cyclist.
    Ich muss die Vokabeln wiederholen. - I have to review the vocabulary.
    Max durchschaut die Taktik. - Max sees through the tactic.

um-

  • separable
    umdenken, umfallen, umkehren, umladen, umsteigen, umstoßen, umtauschen, umziehen 

  • inseparable
    umarmen, umgeben, umkreisen, umzäunen

  • separable or inseparable
    umfahren, umfliegen, umgehen, umschreiben, umstellen

durch-

  • separable
    durchfallen, durchführen, durchhalten, durchkommen, durchmachen, durchsehen

  • inseparable
    durchleben, durchqueren

  • separable orinseparable
    durchbrechen, durchdenken, durchdringen, durchfahren, durchlaufen, durchschauen, durchsetzen

über-

  • separable
    überlaufen, übersiedeln, überkochen

  • inseparable
    überblicken, überdenken, überfordern, übergeben, überraschen, überreden, übertreiben

  • separable or inseparable
    übergehen, übersetzen, überstehen, übertreten, überziehen

unter-

  • separable
    unterbringen, untergehen, unterordnen

  • inseparable
    unterbrechen, unterdrücken, unterschätzen, unterscheiden, unterschreiben

  • separable or inseparable
    unterhalten, unterstellen, unterziehen

wider-

  • separable
    widerhallen, widerspiegeln

  • inseparable
    widerfahren, widerlegen, sich widersetzen, widersprechen, widerstehen 

  • separable or inseparable
    -

wieder-

  • separable
    wiederfinden, wiederkommen, wiedersehen

  • inseparable
    -

  • separable or inseparable
    wiederholen

Summary

  • Many German verbs start with a prefix = a prefix.

  • There are separable and inseparable prefixes.

  • The prefix can completely change the meaning of the verb.

  • For separable verbs, the prefix is separated if there is no second conjugated verb in the sentence:

    • in the present tense

    • in the past tense (Präteritum)

    • for yes/no questions

    • in the imperative.

  • In the case of separable verbs, the prefix is not separated:​​

    • in participle II

    • in subordinate clauses

    • in the infinitive (with and without zu)

  • In the case of inseparable verbs, the prefix is not separated from the verb - they stay together.

  • Some prefixes can be separable or inseparable. Then the meaning is completely different.

Special cases
Summary

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The 16 Federal states of Germany and their capitals

Charlotte - CharLingua
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